Το… σοκ αποφεύχθηκε, το Λούιβιλ στον τελικό!

Χρειάστηκε να φτάσει στα όρια του, να απειληθεί όσο ποτέ ξανά εδώ και τουλάχιστον δύο μήνες, στο τέλος όμως το Λούιβιλ βρήκε τον τρόπο να καταβάλει το Γουίτσιτα Στέιτ με 72-68 στον πρώτο συγκλονιστικό ημιτελικό του φάιναλ φορ του NCAA. Η ομάδα του Ρικ Πιτίνο το έκανε με τον τρόπο που ξέρει καλύτερα από κάθε άλλη στο κολεγιακό πρωτάθλημα: με πίεση σε όλο το γήπεδο, την επιθετική, γεμάτη ενέργεια και μέχρι… ασφυξίας άμυνά της.

Το Γουίτσιτα Στέιτ έλεγχε απόλυτα το ματς μέχρι το 30′, προηγήθηκε μάλιστα και με 12 πόντους διαφορά στο 27′ (35-47), όταν όμως το Λούιβιλ άρχισε την πίεση σε όλο το γήπεδο, ήρθαν τα πάνω κάτω. Οι Κάρντιναλς προκάλεσαν 5 λάθη μέσα σε λιγότερο από τρία λεπτά (κι ενώ οι Σόκερς δεν είχαν κάνει ούτε ένα σε διάστημα 26,5 λεπτών) και μέχρι το 34′ είχαν πάρει πάλι το προβάδισμα ύστερα από πάρα πολλή ώρα με 56-55. Το Λούιβιλ είχε μάλιστα πολλές ευκαιρίες να ξεφύγει στο σκορ, πέταξε όμως τις περισσότερες στα σκουπίδια, δίνοντας την ευκαιρία στο Γουίτσιτα Στέιτ να μείνει μέχρι τέλους στο ματς, κυρίως χάρη στα επιθετικά ριμπάουντ.

Τεράστια εμφάνιση για το Λούιβιλ έκανε ο Λουκ Χάνκοκ, ο οποίος ξεκόλλησε την ομάδα του επιθετικά με τους 14 πόντους που πέτυχε στο δεύτερο ημίχρονο και το τρίποντο που έκανε το σκορ 65-60 στο 38′, βοηθώντας το νούμερο 1 της χώρας να φτάσει στη νίκη, παρά τη σωρεία χαμένων βολών στα τελευταία δευτερόλεπτα.

ΛΟΥΪΒΙΛ (1) – ΓΟΥΪΤΣΙΤΑ ΣΤΕΪΤ (9) 72-68
Ημίχρονο: 25-26
ΛΟΥΪΒΙΛ (Πιτίνο): Σίβα 7 (1/9σ.), Σμιθ 21 (4), Μπλάκσιρ, Μπεχάναν 10 (9ρ.), Τζενγκ, Χάρελ 8 (4/4δ.), Χέντερσον 6, Χάνκοκ 20 (3), Βαν Τριζ.
ΓΟΥΪΤΣΙΤΑ ΣΤΕΪΤ (Μάρσαλ): Αρμστεντ 2 (1/10σ., 5ρ., 7ασ.), Μπέικερ 11 (3τρ., 8ρ.), Κότον 9 (1), Ερλι 24 (2τρ., 10ρ.), Χολ 13, Λάφιλ 2, Ορούκπε, ΒανΒλιτ 3, Γουάιτ 2, Γουίγκινς 2, Γουίλιαμς.

Στον τελικό για πρώτη φορά από το 1993 το Μίσιγκαν

Ο άλλος ημιτελικός δεν ήταν εξίσου όμορφος, ήταν όμως εξίσου συγκλονιστικός. Στο τέλος το Μίσιγκαν επικράτησε του Σίρακιουζ με 61-56, βρίσκοντας τον τρόπο να ξεπεράσει τον… εφιάλτη της άμυνας ζώνης 2-3 του Τζιμ Μπεχάιμ, παρά την πολύ κακή εμφάνιση των Τρέι Μπερκ και Τιμ Χάρνταγουεϊ τζούνιορ. Η λύση για τους Γούλβερινς ήρθε από τον από μηχανής ήρωα Μιτς ΜακΓκάρι, ο οποίος έκανε τα πάντα.

Την πιο κρίσιμη φάση, πάντως, τη δημιούργησε ο έτερος ψηλός, ο Τζόρνταν Μόργκαν, ο οποίος θυσίασε το κορμί του και κέρδισε επιθετικό φάουλ από τον Τρις με 19» να απομένουν για τη λήξη του αγώνα και με τη διαφορά στους δύο πόντους. Οι Γούλβερινς προκρίθηκαν έτσι στον τελικό του τελικού τουρνουά για πρώτη φορά από το 1993, όταν οι «Fab Five» έφτασαν για δεύτερη συνεχόμενη χρονιά, μένοντας στην Ιστορία μία από τις καλύτερες κολεγιακές ομάδες όλων των εποχών.

ΣΙΡΑΚΙΟΥΖ (4) – ΜΙΣΙΓΚΑΝ (4) 56-61
Ημίχρονο: 25-36
ΣΙΡΑΚΙΟΥΖ (Μπεχάιμ): Σάουθερλαντ 5 (1), Τρις 11 (8ασ.), Φερ 22 (9/20σ.),Κρίστμας 5, Κάρτερ-Γουίλιαμς 2, Κούνι 3 (1), Γκραντ 4 (7ρ.), Κέιτα 4.
ΜΙΣΙΓΚΑΝ (Μπιλάιν): Ρόμπινσον ΙΙΙ 10, Στάουσκας, ΜακΓκάρι 10 (12ρ., 6ασ.), Μπερκ 7 (1/8σ., 5ρ., 4ασ., 3κλ.), Χάρνταγουεϊ 13 (4/16σ., 6ρ., 5ασ.), Ολμπερκτ 6 (2), Χόρφορντ 4, ΛεΒερτ 8 (2), Μόργκαν 3 (1).